ImmaSchools Receives Grant From Camden Education Foundation to Help Undocumented Families

AC JosepH Media

EDITORS NOTE: Spanish-language version of the story is below.

CAMDEN – The nonprofit ImmSchools announced that it received a grant from the Camden Education Fund to expand to Camden and work with educators in transforming the city’s public schools into safe and welcoming spaces for immigrant and undocumented families.

Beginning this fall, ImmSchools will provide professional development for school staff and work directly with immigrant students and families. The organization was co-founded in 2017 by three formerly undocumented educators, who moved to the United States as children and experienced the stressors and difficulties of living without legal status in the K-12 systems.

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For immigrant families, those stressors have only increased, as the current climate has instilled ongoing uncertainty and distrust, making families less likely to feel safe and comfortable when accessing resources and support within our schools, ultimately impacting their ability to reach their full potential.

Photo by Element5 Digital on Pexels.com

As an immigrant-led organization, ImmSchools is tapping into the inherent power and expertise of immigrant leaders to launch an organization to work in partnership with schools to become a safe space for students and families. ImmSchools currently works in New York and Texas, home to two of the largest undocumented populations in the country. Camden will be the organization’s first entrance into New Jersey.

“We are thrilled to expand our impact in a city with such a vibrant immigrant community like Camden,” said ImmSchools co-founder and Chief Program Officer Vanessa Luna. “We are grateful to Camden Education Fund and Camden City School District for facilitating this partnership and for their commitment to better serving this often overlooked population. As someone who grew up undocumented, was a former DACAmented teacher and was the first person in my family to go to college, I have a deep commitment to support the needs of our immigrant community in our schools. Our team can’t wait to begin working with educators in Camden to support them,” she said.

Across New Jersey, there are 43,000 undocumented children enrolled in K-12 schools. One in 11 children are living with undocumented parents. It is this reality that drove Camden School Board Member Falio Leyba-Martinez to build ImmSchools’ partnership with the district. Over the last six months, Leyba-Martinez worked with leadership from ImmSchools, Camden City School District, and Camden Education Fund to launch the partnership. The district now has 8-10 sessions planned with ImmSchools this year.

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“I’m proud to be able to use my position as a board member to push city schools to become more inclusive spaces for all students. The stakes are high to get this right because the undocumented population is so vulnerable. ImmSchools has the expertise to provide educators with the right tools to tackle these complex and sensitive issues,” said Falio Leyba-Martinez.

ImmSchools sessions will begin with schools in October and include: creating a safe school environment for undocumented students, culturally responsive practices and curriculum, and college access for undocumented students, among others. The workshops are open to district, charter, and renaissance schools and are fully funded by Camden Education Fund.

“We are thrilled to support ImmSchools in bringing their engaging and actionable workshops to Camden. With 1 in 7 Camden residents foreign-born and nearly half speaking Spanish at home, it is essential that we find ways to effectively and compassionately reach our immigrant and undocumented youth. Camden’s educators are committed to making all students feel safe and welcome, and soon they will have new tools to help students confidently apply to college, pursue financial aid, and most importantly, feel valued in the school community,” said Naeha Dean.

ImnmSchools has hired two people to lead their work in Camden and has plans to grow to support districts across New Jersey. Already, the organization can point to evidence that their presence is creating real change. Shortly after Luna shared with Leyba-Martinez that some districts were adopting resolutions to create safe environments for immigrant students, Leyba-Martinez introduced a Safe Zone resolution to the Camden School Board.

It was approved in May 2020. The resolution, among other things, makes explicit that faculty and staff do not have to assist Immigration and Customs Enforcement (ICE) on school grounds.

“The resolution was a small but meaningful action, and now that ImmSchools is here, I am confident that Camden will soon be an exemplar for how schools can best support their immigrant students,” said Leyba-Martinez.

Spanish-Language Version

CAMDEN — Hoy, la organización sin fines de lucro ImmSchools anunció que recibió una subvención del Fondo de Educación de Camden para expandirse a Camden y trabajar con educadores para transformar las escuelas públicas de la ciudad en espacios seguros y acogedores para familias inmigrantes e indocumentadas.

A partir de este otoño, ImmSchools proporcionará desarrollo profesional para el personal escolar y trabajará directamente con los estudiantes y familias inmigrantes. La organización fue cofundada en 2017 por educadores que eran indocumentados, ellas se mudaron a los Estados Unidos cuando eran estudiantes y experimentaron los factores estresantes y las dificultades de vivir sin estatus legal en los sistemas K-12.

Para las familias inmigrantes, esos factores estresantes solo han aumentado, ya que el clima actual ha inculcado la incertidumbre y la desconfianza, lo que hace que las familias sean menos propensas a sentirse seguras y cómodas al acceder a los recursos y el apoyo dentro de nuestras escuelas. Como organización liderada por inmigrantes, ImmSchools está aprovechando el poder y la experiencia inherentes de los inmigrantes para lanzar una organización que trabaje en asociación con las escuelas para convertirse en un espacio seguro para los estudiantes y las familias. ImmSchools trabaja actualmente en Nueva York y Texas, hogar de dos de unas de las poblaciones indocumentadas más grandes del país.

Camden será la primera entrada de la organización a Nueva Jersey.

“Estamos encantados de expandir nuestro impacto en una ciudad con una comunidad de inmigrantes tan vibrante como Camden”, dijo la cofundadora y directora de programas de ImmSchools, Vanessa Luna. “Estamos agradecidos al Fondo de Educación de Camden y al Distrito Escolar de la Ciudad de Camden por facilitar esta asociación y por su compromiso de servir mejor a nuestra communidad. Como alguien que creció indocumentada, era maestra con DACA y fue la primera persona en mi familia en ir a la universidad, tengo un profundo compromiso de apoyar las necesidades de nuestra comunidad inmigrantes en nuestra escuelas.Nuestro equipo está ansioso por comenzar a trabajar con la comunidad en Camden.”

En toda Nueva Jersey, hay 43,000 estudiantes indocumentados matriculados en escuelas K-12. 1 de cada 11 niños vive con padres indocumentados. Es realidad le impulsó al miembro del Consejo Escolar de Camden, Falio Leyba-Martinez, a construir la asociación de ImmSchools con el Distrito. Durante los últimos seis meses, Leyba-Martínez trabajó con el liderazgo de ImmSchools, el Distrito Escolar de la Ciudad de Camden y el Fondo de Educación de Camden para lanzar la asociación. El Distrito ahora tiene planificadas 8-10 sesiones con ImmSchools este año.

“Estoy orgulloso de poder utilizar mi posición como miembro del consejo escolar para impulsar a las escuelas de la ciudad a convertirse en espacios más inclusivos para todos los estudiantes. Hay mucho en juego para hacer esto bien porque la población indocumentada es muy vulnerable. ImmSchools tiene la experiencia para brindarles a los educadores las herramientas adecuadas para abordar estos temas complejos y delicados,” dijo Falio Leyba-Martinez.

Las sesiones de ImmSchools comenzarán con las escuelas en octubre e incluirán: la creación de un entorno escolar seguro para los estudiantes inmigrantes e indocumentados, prácticas y currículo culturalmente receptivos, y acceso a la universidad para estudiantes indocumentados, entre otros. Los talleres están abiertos a las escuelas del distrito, autónomas y renacentistas y están totalmente financiados por el Fondo de Educacion de Camden.

“Estamos encantados de ayudar a ImmSchools a llevar sus talleres a Camden. Con 1 de cada 7 residentes de Camden nacidos en el extranjero y casi la mitad hablando español en casa, es esencial que encontremos formas de llegar de manera efectiva y compasiva a nuestros jóvenes inmigrantes e indocumentados. Los educadores de Camden están comprometidos a hacer que todos los estudiantes se sientan seguros y bienvenidos, y pronto tendrán nuevas herramientas para ayudar a los estudiantes a postularse con confianza a la universidad, buscar ayuda financiera y, lo más importante, sentirse valorados en la comunidad escolar, ” dijo Naeha Dean.

ImnmSchools ha contratado a dos personas para que dirijan su trabajo en Camden y tiene planes de crecer para apoyar a los distritos de Nueva Jersey. La organización ya puede señalar evidencia de que su presencia está creando un cambio real. Poco después de que Luna compartiera con Leyba-Martínez que algunos distritos estaban adoptando resoluciones para crear entornos seguros para los estudiantes inmigrantes, Leyba-Martínez presentó una resolución de Zona Segura al Consejo Escolar de Camden.

Fue aprobada en mayo de 2020. La resolución, entre otras cosas, hace explícito que los profesores y el personal no tienen que ayudar al Servicio de Inmigración y Control de Aduanas (ICE) en los terrenos de la escuela.

“La resolución fue una acción pequeña pero significativa, y ahora que ImmSchools está aquí, estoy seguro de que Camden pronto será un ejemplo de cómo las escuelas pueden apoyar mejor a sus estudiantes inmigrantes”, dijo Leyba-Martínez.

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